La historia de las vacunas: origen, desarrollo y descubrimiento

En qué parte del mundo surgieron las vacunas
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Si estás interesado en el tema y no sabes en qué parte del mundo surgieron las vacunas, aquí te lo contamos. La historia de estos elementos es bastante interesante y se remonta a 1798, en Inglaterra. En esa época, el cirujano Edward Jenner (1749-1823) publicó una obra en la que revolucionó el combate de la viruela. En ella plasmó los resultados de 28 años de investigación práctica, basada en la inoculación de la viruela bobina en humanos, que dio como resultado el desarrollo de la enfermedad, pero muy leve. Posteriormente, el científico inoculó el virus de viruela humana en el mismo paciente de prueba, quien no la desarrolló, pues no enfermó. Es así como se creó la primera vacuna en el mundo.

Hay descubrimientos que han marcado un hito en la historia de la humanidad, uno de ellos fue la creación de las vacunas. En lo que respecta a la salud, con ellas se han podido prevenir enfermedades, controlarlas y lo más importante, erradicar patologías que en otrora, eran la causa de millones de muertes alrededor del mundo. Cuando un bebé nace, su calendario de vacunas comienza y de forma periódica se le aplican las dosis, gracias a este avance médico, puede estar libre de algunas enfermedades. Sin embargo, a pesar de la importancia que tiene, te has preguntado, cómo surgieron las vacunas, cuáles fueron los avances que llevaron a su invención y desarrollo. Además, algo que también merece conocerse es cuál es el papel de la microbiología y la medicina en las vacunas.

El origen de las vacunas

El origen de las vacunas se remonta a la antigüedad. En aquel entonces no era como ahora, pero algunas civilizaciones practicaban lo que se conoce como la variolación. Se trata de una técnica que consistía en introducir en la piel o las mucosas el pus o las costras de las pústulas de las personas infectadas por la viruela. La finalidad era provocar una infección leve y generar inmunidad frente a la enfermedad. Aunque no era una práctica muy común en principio, hay evidencia  documentada en China, India, Persia y África, y se extendió a Europa y América a partir del siglo XVIII.

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¿En qué parte del mundo surgieron las vacunas?

Sin embargo, el primer paso hacia la vacunación moderna lo dio el médico inglés Edward Jenner en 1796. El Galeno observó que las personas que se contagiaban de la viruela bovina, quedaban protegidas frente a la viruela humana, una enfermedad mortal que causaba estragos en la población. Jenner decidió comprobar su hipótesis inoculando el líquido de las pústulas de una vaca infectada a un niño de 8 años, James Phipps, quien tras desarrollar una leve reacción, quedó inmune a la viruela. Jenner llamó a este método vacunación, del latín vacca, que significa vaca.

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El desarrollo de las vacunas a lo largo de la historia

Fue el descubrimiento de Jenner lo que abrió la puerta a la investigación y comenzó así el desarrollo de nuevas vacunas para otras enfermedades. Después, a lo largo del siglo XIX y XX, se produjeron avances en el campo de la microbiología, la inmunología y la biotecnología, que permitieron aislar, identificar y cultivar los agentes causantes de las enfermedades. También, se logró comprender los mecanismos de la respuesta inmunitaria y diseñar estrategias para estimularla.

Investigación médica y avances en salud

Estos avances tomaron tiempo y se lograron gracias a los científicos más destacados de cada una de las épocas. Sin embargo, algunos de los nombres más notables en el desarrollo de las vacunas fueron Louis Pasteur, quien desarrolló las vacunas contra la rabia y el cólera aviar. Robert Koch, quien descubrió el bacilo de la tuberculosis. También Emil von Behring y Shibasaburo Kitasato, quienes descubrieron las antitoxinas contra el tétanos y la difteria; Albert Calmette y Camille Guérin, quienes crearon la vacuna BCG contra la tuberculosis; Alexander Fleming, quien descubrió la penicilina. Otros nombres importantes fueron Jonas Salk y Albert Sabin, quienes desarrollaron las vacunas contra la poliomielitis; Maurice Hilleman, quien creó más de 40 vacunas, entre ellas las del sarampión, las paperas, la rubéola, la hepatitis A y B, la varicela y la meningitis; y Edward L. Trudeau, quien fundó el primer laboratorio de investigación sobre la tuberculosis en Estados Unidos.

Vacunas - La historia de las vacunas: origen, desarrollo y descubrimiento
Es alto el número de vidas que las vacunas salvan en todo el mundo.

Enfermedades, inmunización y prevención

Fue gracias al trabajo de estos y otros investigadores, se lograron desarrollar vacunas para prevenir y controlar las enfermedades infecciosas. Algunas de las que más estragos causaron fueron la viruela, la rabia, la difteria, el tétanos, la tos ferina, la tuberculosis, la poliomielitis, el sarampión, las paperas, la rubéola, la hepatitis, la varicela, la meningitis, la influenza, el neumococo, el rotavirus, el papiloma humano, el sida, la malaria, el ébola y la covid-19 .

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Además, estas vacunas han tenido un impacto enorme en la salud pública, al reducir la mortalidad, la morbilidad y la discapacidad causadas por las enfermedades infecciosas. También, fueron un medio para mejorar la calidad de vida y el bienestar de las personas porque incidieron en el desarrollo social y económico de los países. Al mismo tiempo, son un canal que ayuda a contribuir a la seguridad sanitaria global. A modo de referencia, según la Organización Mundial de la Salud (OMS), las vacunas salvan cada año entre 2 y 3 millones de vidas, y podrían salvar otros 1,5 millones si se ampliara la cobertura.

El descubrimiento de las vacunas: avances en microbiología

El desarrollo de las vacunas ha estado íntimamente ligado al descubrimiento y al estudio de los microorganismos que causan las enfermedades infecciosas, especialmente los virus y las bacterias. Estos agentes son capaces de invadir y multiplicarse en las células del organismo, provocando una serie de síntomas y alteraciones que pueden ser leves, graves o mortales. Sin embargo, el organismo también tiene mecanismos de defensa, como el sistema inmunitario, que reconoce y elimina a los microorganismos extraños, y que genera una memoria inmunológica que le permite reaccionar más rápido y eficazmente ante una nueva exposición al mismo agente.

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El papel de virus y bacterias en el desarrollo de vacunas

Las vacunas aprovechan este principio de la memoria inmunológica, al introducir en el organismo una forma atenuada, inactivada o fragmentada del microorganismo, o una sustancia que lo imita, con el fin de estimular la respuesta inmunitaria sin causar la enfermedad. De esta manera, se logra que el organismo produzca anticuerpos que lo protejan frente a una posible infección futura por el mismo microorganismo. Así, las vacunas actúan como una especie de entrenamiento para el sistema inmunitario, que lo prepara para enfrentarse a los virus y las bacterias que amenazan la salud.

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La importancia de la inmunización en epidemias y pandemias

La inmunización es la forma mediante la cual las vacunas sirven para hacer frente a las epidemias y pandemias que han azotado a la humanidad a lo largo de la historia. Durante diferentes episodios, as pandemias acabaron con la vida de un importante número de personas en todo el mundo. Por ejemplo, basta con mencionar enfermedades como la peste, la viruela, la gripe, el cólera, la poliomielitis, el sida, el ébola y la covid-19.

Cada una de estas enfermedades se caracteriza por tener una alta capacidad de contagio, de propagación y de mortalidad. Por ello, eran un riesgo para la salud individual y colectiva. Ante la situación, son las vacunas esenciales para prevenir, controlar y erradicar estas enfermedades, al reducir la transmisión y proteger a las personas más vulnerables, al tiempo que se genera una inmunidad que impide la circulación del agente infeccioso.

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Algunas son de una dosis y otras requieren de refuerzo.

Un ejemplo de éxito de la inmunización fue la erradicación de la viruela en 1980, tras una campaña mundial de vacunación impulsada por la OMS. Otro ejemplo fue la reducción de más del 99% de los casos de poliomielitis desde 1988, gracias a la vacunación masiva de los niños. Actualmente, se está trabajando para lograr la erradicación de esta enfermedad, que solo persiste en algunos países de África y Asia. Asimismo, se está desarrollando y distribuyendo la vacuna contra la covid-19, la enfermedad causada por el nuevo coronavirus SARS-CoV-2, que ha provocado una pandemia global desde finales de 2019, con más de 200 millones de casos y más de 4 millones de muertes .

Impacto de las vacunas en la salud global

Las vacunas han supuesto un avance extraordinario en la medicina y la prevención de enfermedades, al permitir combatir y eliminar muchas de las causas de muerte y sufrimiento que afectaban a la humanidad. Gracias a las vacunas, se han podido prevenir y controlar pandemias como la reciente del Covid -19.

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